ลาว ประเทศที่มีประชากร 7 ล้านคนติดอยู่ระหว่างจีน เวียดนาม และไทย กำลังเปิดทางรถไฟที่สร้างขึ้นโดยจีนมูลค่า 5.9 พันล้านดอลลาร์ ซึ่งเชื่อมโยงทางตะวันตกเฉียงใต้ที่ยากจนของจีนกับตลาดต่างประเทศ แต่มีหนี้ที่มีความเสี่ยงสูง

เส้นทางที่ตัดผ่านภูเขาเขตร้อนอันเขียวชอุ่มจากเวียงจันทน์ เมืองหลวงของลาว ไปจนถึงคุนหมิง เป็นหนึ่งในหลายร้อยโครงการภายใต้โครงการหนึ่งแถบหนึ่งเส้นทางของปักกิ่ง เพื่อขยายการค้าโดยการสร้างท่าเรือ ทางรถไฟ และสิ่งอำนวยความสะดวกอื่น ๆ ทั่วเอเชีย แอฟริกา และแปซิฟิก

เส้นทาง 1,035 กิโลเมตร (642 ไมล์) เปิดให้บริการในสัปดาห์นี้สำหรับการขนส่งสินค้า แต่ไม่มีผู้โดยสารประจำเนื่องจากข้อจำกัดการเดินทางเพื่อต่อต้านการแพร่ระบาด

ประเทศยากจนยินดีต่อการริเริ่มของจีน แต่โครงการเหล่านี้ได้รับการสนับสนุนทางการเงินจากเงินกู้จากธนาคารของรัฐของจีนที่ต้องจ่ายคืน ผู้กู้บางคนบ่นว่าโครงการที่สร้างโดยจีนมีราคาแพงเกินไปและมีหนี้สินล้นพ้นตัว

รถไฟคุนหมิง-เวียงจันทน์เป็นเส้นทางเชื่อมในเครือข่ายในอนาคตที่เป็นไปได้ในการเชื่อมต่อจีนกับไทย เวียดนาม เมียนมาร์ มาเลเซีย และสิงคโปร์ นั่นจะทำให้จีนตอนใต้เข้าถึงท่าเรือและตลาดส่งออกได้มากขึ้น

ผู้นำลาวหวังว่าทางรถไฟจะกระตุ้นเศรษฐกิจที่โดดเดี่ยวโดยเชื่อมโยงกับจีนและตลาดที่ห่างไกลจากยุโรป แต่ผู้เชี่ยวชาญจากต่างประเทศกล่าวว่าผลประโยชน์ที่อาจเกิดขึ้นกับลาวนอกเหนือจากการเป็นช่องทางสำหรับการค้าของจีนนั้นไม่ชัดเจนและค่าใช้จ่ายสูงจนน่าอันตราย

การรถไฟดังกล่าวจะ “สร้างผลตอบแทนทางเศรษฐกิจในเชิงบวกอย่างมาก” ให้กับจีนและอาจเป็นประเทศอื่นๆ แต่เป็นการยากที่จะเห็นว่า “ผลประโยชน์ทางเศรษฐกิจจะเป็นอย่างไร” สำหรับลาว สกอตต์ มอร์ริส จากศูนย์เพื่อการพัฒนาโลกในวอชิงตันกล่าว

มอร์ริสกล่าวว่ามีเพียง 21 สถานีในลาวเท่านั้นซึ่งได้รับการออกแบบมาเพื่อรองรับความต้องการของชาวจีนในการเข้าถึงท่าเรือต่างประเทศได้อย่างรวดเร็ว เขากล่าวว่าทางรถไฟที่ให้บริการส่วนใหญ่ในลาวในชนบทจะมีสถานีเชื่อมต่อเกษตรกรกับตลาดมากขึ้น

“นี่เป็นโครงการโครงสร้างพื้นฐานสาธารณะของจีนที่เกิดขึ้นในประเทศอื่น” เขากล่าว

ผู้รับเหมาชาวจีนกำลังสร้างทางรถไฟความเร็วสูงจากกรุงเทพฯ ซึ่งเป็นเมืองหลวงของไทยไปยังเมืองหนองคายทางตะวันออกเฉียงเหนือที่ชายแดนลาว ที่จะไม่แล้วเสร็จจนกว่าจะถึงปี 2028 และทำให้ช่องว่างระหว่างพรมแดนและเส้นไปจีน

ส่วนเส้นทางรถไฟคุนหมิง-เวียงจันทน์ที่มีระยะทาง 418 กิโลเมตร (260 ไมล์) ในประเทศลาวจะดำเนินการโดย Laos-China Railway Co. ซึ่งเป็นบริษัทร่วมทุนระหว่าง China Railway Group กับบริษัทรัฐบาลจีนอีก 2 แห่งที่ถือหุ้น 70% และ บริษัทรัฐลาว 30%.

เงินกู้ยืมคิดเป็น 60% ของการลงทุนทางรถไฟ อ้างจากรัฐบาลทั้งสอง
ภาระหนี้ดังกล่าวมีจำนวนมากผิดปกติและ “ความเสี่ยงในการชำระคืนน่าจะค่อนข้างสูง” ลอร่า ลีแห่ง S&P Global Ratings ผู้เชี่ยวชาญด้านการเงินโครงสร้างพื้นฐานกล่าว

ลาวอาจถูกบังคับให้รับช่วงต่อในการชำระคืนหนี้ทั้งหมด 3.5 พันล้านดอลลาร์ของการร่วมทุนเพื่อให้สายงานดำเนินต่อไป หากบริษัทผิดนัดและหุ้นส่วนชาวจีนเลือกที่จะไม่ใส่เงินเพิ่ม Ammar A. Malik และ Bradley Parks กล่าวในรายงานของ AidData โครงการวิจัยที่ Virginia’s College of William & Mary

ซึ่งเทียบเท่ากับเกือบหนึ่งในห้าของผลผลิตทางเศรษฐกิจของลาวในปีที่แล้ว

หนี้คงค้างของประเทศ ซึ่งส่วนใหญ่เป็นหนี้ปักกิ่ง เท่ากับประมาณสองในสามของผลผลิตทางเศรษฐกิจประจำปี ลาวติดอันดับหนึ่งในประเทศยากจนที่ถือว่ามี “ความเสี่ยงด้านหนี้สูง”

การรถไฟสามารถเพิ่มรายได้โดยการเชื่อมโยงพื้นที่ชนบทกับเมืองและตลาดส่งออก แต่ผลตอบแทนนั้นอาจใช้เวลาหลายสิบปี ในขณะที่การรถไฟต้องใช้เงินจำนวนมากในด้านอุปกรณ์ ที่ดิน และการก่อสร้าง ผู้ประกอบการที่เริ่มต้นด้วยหนี้สูงต้องการรายได้ที่รวดเร็วในการจ่ายผู้ให้กู้

“ลาวทำให้ตัวเองอยู่ในสถานะที่หากทางรถไฟไม่ทำกำไร มันก็มีปัญหาหนี้สินที่แท้จริง” เกร็ก เรย์มอนด์ ผู้เชี่ยวชาญแห่งเอเชียตะวันออกเฉียงใต้ของมหาวิทยาลัยแห่งชาติออสเตรเลียกล่าว

ลาวเป็นประเทศที่มีเศรษฐกิจเติบโตเร็วที่สุดแห่งหนึ่งของโลกในช่วงทศวรรษที่ผ่านมา แต่ก็ยังเป็นหนึ่งในประเทศที่ยากจนที่สุด ผู้ส่งออกทางเศรษฐกิจโดยเฉลี่ยเพิ่มขึ้นกว่าเท่าตัวตั้งแต่ปี 2010 แต่อยู่ที่ 2,600 ดอลลาร์

การรถไฟมีศักยภาพในการเพิ่มรายได้ถึง 21% ในระยะยาว หากมีการปฏิรูปอื่นๆ เพื่อให้การค้าและการทำธุรกิจง่ายขึ้น ธนาคารโลกระบุในรายงานเมื่อปีที่แล้ว

วาลี เวชพงษ์ รองประธานสภาหอการค้าและอุตสาหกรรมแห่งชาติลาว กล่าวว่า รถไฟ “จะเปลี่ยนจากการเสียเปรียบทางภูมิศาสตร์ โดยการใช้ประโยชน์จากที่ตั้งของมัน ให้กลายเป็นศูนย์กลางการเชื่อมโยงทางบกของภูมิภาค” .

ผู้คนที่ต้องพลัดถิ่นจากบ้านเพื่อหลีกทางให้รถไฟบ่นว่าพวกเขาได้รับเงินน้อยเกินไป

นักสิ่งแวดล้อมกล่าวว่าการก่อสร้างได้ทำลายแหล่งที่อยู่อาศัยตามธรรมชาติและคุกคามสัตว์ใกล้สูญพันธุ์ในลาว ซึ่งเป็นศูนย์กลางการค้าสัตว์ป่าอยู่แล้ว

“ผู้อำนวยความสะดวกด้านการขนส่งรายใหม่ใดๆ ระหว่างประเทศและตลาดที่สำคัญสำหรับสัตว์ป่า เช่น จีน กำลังจะคุกคามสัตว์ป่า” สตีเวน กัลสเตอร์ กรรมการบริหารของมูลนิธิฟรีแลนด์ ซึ่งสืบสวนและต่อต้านการค้าสัตว์ป่ากล่าว

ลาวเป็นตลาดใหม่สำหรับเทคโนโลยีการรถไฟของจีน สื่อของรัฐของจีนอธิบายว่าเส้นทางคุนหมิง-เวียงจันทน์เป็นเส้นทางความเร็วสูง แต่ความเร็ว 160 กม./ชม. (100 ไมล์ต่อชั่วโมง) นั้นประมาณครึ่งหนึ่งของรถไฟหัวกระสุนของจีน

เครือข่ายรถไฟหัวกระสุนของจีนมีขนาดใหญ่ที่สุดในโลก ระบบนี้ใช้เทคโนโลยีที่ได้รับใบอนุญาตจากผู้ผลิตในฝรั่งเศส เยอรมัน และญี่ปุ่น แต่จีนกำลังพัฒนารถไฟของตนเองและทำการตลาดทั่วโลก

รถไฟที่สร้างด้วยเงินทุน BRI รวมถึงในเคนยาและเอธิโอเปีย ต่างประสบปัญหาในการชำระคืนเงินกู้จากจีน ปักกิ่งได้เริ่มเสนอเงินกู้ที่มีต้นทุนต่ำ และให้อภัยบางกรณีหลังการร้องเรียนเกี่ยวกับภาระหนี้ของประเทศยากจน

ในปี 2019 ปักกิ่งให้อภัยหนี้ที่เป็นหนี้เอธิโอเปียและแคเมอรูน ในปีเดียวกันนั้น มาเลเซียยกเลิกเส้นทางรถไฟมูลค่า 2 หมื่นล้านเหรียญ เนื่องจากผู้รับเหมาก่อสร้างชาวจีนจะก่อสร้างหลังจากล้มเหลวในการเจรจาราคาใหม่

ลาวยังหันไปหาเพื่อนบ้านยักษ์ใหญ่เพื่อช่วยพัฒนาอุตสาหกรรมอื่นๆ ซึ่งรวมถึงการส่งพลังงานจากเขื่อนไฟฟ้าพลังน้ำไปยังประเทศเพื่อนบ้าน ซึ่งเป็นหนึ่งในการส่งออกที่ใหญ่ที่สุดของประเทศ

ภายใต้ข้อตกลงที่ลงนามในเดือนมีนาคม ระบบจำหน่ายไฟฟ้าและระบบส่งออกของประเทศจะดำเนินการโดยบริษัทร่วมทุนระหว่างบริษัทสาธารณูปโภคของลาวและ China Southern Power Grid Ltd. ซึ่งเป็นของรัฐ